Quel âge a un dauphin ? Loro Parque participe à une enquête qui parvient à déterminer l’âge des cétacés à partir de l’étude de leur ADN

Il y a une question qui pose un vrai défi quand on parle d’animaux sauvages : quel âge a, par exemple, un dauphin ou un épaulard ? Jusqu’à récemment, il n’était pas du tout facile de déterminer l’âge des cétacés vivants dans le milieu naturel, mais de nouvelles recherches, auxquelles Loro Parque a participé, ont réussi à établir ces données à partir de l’étude de leur ADN.

Les scientifiques impliqués dans le projet ont développé une horloge épigénétique pour le vieillissement des odontocètes qui peut être utilisée pour les efforts de conservation des espèces en fournissant un mécanisme pour estimer l’âge des animaux en liberté à partir d’échantillons de sang ou de peau.

Ces horloges épigénétiques fonctionnent en suivant les ajouts d’ADN connus sous le nom de méthylation, une petite modification chimique qui est réversible et n’altère pas les lettres de l’ADN lui-même, bien qu’elle puisse changer la façon dont les gènes « s’allument et s’éteignent ». Ce type de phénomène est ce qu’on appelle l’épigénétique.

Appliquée au vieillissement, la méthylation de l’ADN évolue de manière prévisible au fil des années, de sorte qu’à l’aide de ces horloges épigénétiques, l’âge des odontocètes peut être connu assez précisément.

Dans cette recherche, les différentes espèces qui ont été incluses et étudiées se démarquent, ce qui n’est possible que grâce au maintien des animaux sous soins humains car cela permet de connaître leurs dates de naissance, ce qui est essentiel pour valider la corrélation entre le taux de méthylation et l’âge. Ainsi, par exemple, les orques et les dauphins de Loro Parque ont apporté des informations très précieuses qui pourraient plus tard être appliquées à l’étude des épaulards sauvages norvégiens, ce qui favorisera leur meilleure connaissance et se traduira par leur protection et leur conservation.

La publication complète est accessible ici : https://go.nature.com/34HDgwl

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